Top story

Komt de sanering van de AM-industrie eindelijk op gang?

Tegenvallende resultaten, oplopende verliezen, niet waargemaakte beloftes: wat is er gebeurd met de groeiparel van weleer?

De 3D printerfabrikanten hebben zich zuchtend en steunend door het eerste kwartaal van 2024 heen gesleept. Als je sommige commentaren op LinkedIn mag geloven, staat de AM-industrie aan de vooravond van een totale ineenstorting. Is het zo erg? Of zal dit jaar wel een noodzakelijke sanering van de AM-industrie op gang komen.


Het eerste faillissement (dit jaar) is er al. Sintratec in Zwitserland heeft de handdoek in de ring gegooid. De door investeerders de hemel in geprezen startups worden met de harde realiteit van de markt geconfronteerd. In een markt waarin klanten de hand op de knip houden als de rente meer dan verdubbelt, droogt de levenslijn van startup snel op. Bovendien hebben investeerders een ander speeltje ontdekt; AI.

Sintratec S2
Sintratec heeft alle activiteiten gestaakt. De Franse dealer Kreos staat garant voor de verkoop van reserve-onderdelen. (foto Sintratec)


Het probleem is dat de matige groei over teveel spelers verdeeld moet worden


Forse omzetdalingen in de sector

Dit heeft onder meer te maken met het gegeven dat de AM-industrie de beloftes van enkele jaren geleden niet heeft ingelost. Velo 3D heeft over Q1 2024 een omzet gemeld van $9,8 miljoen (versus $26,7 in Q1 2023); Markforged meldde een 15% omzetdaling naar $20,5 miljoen. Desktop Metal heeft de omzet met 2% zien dalen naar $40,6 miljoen en deze week maakte Stratasys bekend dat de omzet gedaald is naar $144,1 miljoen (van $149,4 miljoen). Ook de andere AM-verteraan Materialise meldde vorige week lagere resultaten dan een jaar geleden: de omzet nam 3,4% af, met name door een 8% lagere omzet met software (dus  er worden blijkbaar minder nieuwe machines verkocht) en een 10,6% omzetdaling bij het 3D printservicebedrijf. De cijfers van de nieuwkomers zijn helemaal niet slecht als hun beloftes niet zo torenhoog waren geweest.

Schuld van AM-bedrijven of naïviteit investeerders?

Shapeways, dat vooral met de operationele business geld moet verdienen, heeft nog geen Q1 resultaten bekend gemaakt en is hiervoor in gebreke gesteld door de Nasdaq. Is het de schuld van de AM-bedrijven dat de beloofde expansieve groei uitblijft? Of moet je het eerder aan de  naïviteit van de investeerders toeschrijven, die elke keer blindelings dezelfde grafie vertrouwden.

Velo3D is vooral bezig ervoor te zorgen dat de bestaande klanten méér systemen gaan bestellen doordat ze de productie met hun huidige Velo Sapphari stabiel krijgen.


Verliezen stapelen zich op

Materialise houdt onder de streep nog geld over en heeft zelfs de kaspositie in Q1 weten te vergroten. De rest lijdt verlies, ook Stratasys dat toch al kan terugkijken op een historie van meer dan 25 jaar. Het voordeel dat de veteranen in de AM-industrie hebben, is het vet op hun botten. Stratasys boekte ondanks dat de kapitaalinvesteringen onder druk blijven staan, een positieve vrije kasstroom.  Het verlies bedroeg $26 miljoen. De nieuwkomers waar beleggers enkele jaren geleden nog grof geld voor neerlegden, hebben hier een groter probleem. Desktop Metal (verlies in Q1 $52,1 miljoen) verbrandt zo’n $20 miljoen in een kwartaal en heeft nog zo’n $66 miljoen in de kas. Bij Velo 3D zat er tegen het eind van het kwartaal nog $ 11 miljoen in de kas. Op 10 juni organiseert Velo3D de jaarlijkse investeerdersdag. Benieuwd wat ze daar vertellen.


Volgende kwartalen wordt het echt beter…


Optimisme bij de CEO’s

Dat je van nature optimistisch moet zijn, lijkt wel een voorwaarde om CEO te kunnen zijn van een beursgenoteerd AM-bedrijf. In de toelichting op de cijfers blijven ze allemaal de lichtpuntjes zien. De groei komt er aan, beloven ze kwartaal na kwartaal. Vooralsnog blijft deze groei uit en zijn de koersen van de beursgenoteerde AM-bedrijven op een all-time low aanbeland. Ric Fulop, CEO van Desktop Metal, geeft in een conference call toe verrast te zijn door de gevoeligheid van de sector voor de hogere rentevoeten.  “Onze grote kapitaaluitgaven in de industriële sector zijn zeer gevoelig voor rentetarieven en plotselinge stijgingen van kapitaalkosten. Dit verraste mij en mijn collega’s vorig jaar omdat het sommige van onze verkoopcycli verlengde.” Vraag eens aan een machinebouwer uit de klassieke sectoren wat er met investeringen gebeurt als de rente plots verdubbelt. Die zullen niet verrast zijn door lege orderboeken.


Lage marktpenetratie biedt groeikansen

Volgens Fulop beschikt  Desktop Metal over onvoldoende go-to-market capaciteit in bepaalde regio’s heeft en gebruikt slechts het topje van de ijsberg AM. Wat dit laatste betreft heeft hij het vooral over de gieterijen, waar klanten nu meerdere systemen installeren. De marktpenetratie is hier minder dan 5%. Dus groeikansen genoeg, meent de Desktop Metal CEO, waarmee hij dus vooral spreekt over de activiteiten van het vroegere ExOne. “Deze sector is een marathon, geen sprint, en we hebben vertrouwen in de samengestelde kansen op lange termijn die voor ons liggen.”

De marktpenetratie in de gietindustrie is laag, daar ziet Desktop Metal (eigenaar van ExOne) groeipotentieel. (foto ExOne)


Te weinig groei voor zoveel spelers

Deze lage marktpenetratie biedt volop groeikansen. Het probleem voor veel 3D printbedrijven is evenwel dat deze groei over teveel spelers verdeeld moet worden. Uit de toelichting op de cijfers kun je opmaken dat verschillende fabrikanten van 3D metaalbedrijven vandaag de dag al blij zijn met enkele bestellingen per maand. Dat is absoluut onvoldoende om de investeringen die enkele jaren geleden zijn gedaan op het oogpunt van onrealistische groeiverwachtingen nog langer te rechtvaardigen. Daarom zijn de meeste 3D printerfabrikanten vorig jaar dan ook begonnen met reorganiseren en de organisatie afstemmen op de huidige markt.


Hoe snel groeit de Chinese AM-industrie en kunnen de Westerse bedrijven hier tegenwicht aan bieden?


Wat gebeurt er in China?

Twee vragen die zich hierbij opdringen zijn: hoeveel reserves hebben ze nog om te innoveren? En zijn ze nog in staat om de Chinese concurrentie voor te blijven.  De Chinese AM-markt blijft voor de meesten in nevelen gehuld. Fried Vancraen, oprichter en voorzitter Raad van Toezicht van Materialise, steekt zijn enthousiasme voor de Chinese AM-industrie niet onder stoelen of banken. Onlangs schreef hij in een post op LinkedIn:

Het is ongelooflijk om te zien hoe ver we in zo’n korte tijd zijn gekomen. Nog maar vijf jaar geleden richtte China zich voornamelijk op het maken van prototypes met 3D-printen en was het sceptisch over het potentieel ervan voor de productie van eindproducten. Bij Materialise zien we 3D-printen als een ‘langzame revolutie’, niet als een race. Toch heeft China zich snel gepositioneerd als wereldleider in de 3D-printindustrie. Felicitaties aan China voor deze opmerkelijke prestatie.

De berichten over de Chinese AM-industrie zijn positief, maar ze geven geen goed beeld van hoe ze het financieel doen. Zeker is wel dat de Westerse AM-bedrijven een geduchte concurrent hebben aan China.


De lichtpuntjes: ja die zijn er zeker

Is het dan alleen kommer en kwel in deze belofte volle markt? Nee. De toelichting van Stratasys CEO Yoav Zeif op de eerste kwartaalresultaten bevatte een interessant punt: De omzet uit consumables (en  materialen) was in Q1 op een recordhoogte, $ 66,3 miljoen (plus 9,6%). “Onze klanten gebruiken hun systemen op een hoog niveau, wat een veelbelovende indicatie is van hun toenemende afhankelijkheid van 3D-printen naarmate ze het gebruik in productietoepassingen uitbreiden en tegelijkertijd de kosten beheersen.” Blijkbaar wordt er dus wel volop geprint en stelt men alleen de investering in nieuwe capaciteit uit. Zeif noemde wel nog de levering van de nieuwe F3300, bedoeld voor serieproductie, aan onder andere Toyota, BAE Systems, Sikorski en Nissan. De orderpijplijn voor deze machines is goed gevuld.


Materialise groeit in medical

De cijfers van Materialise geven ook vertrouwen. De omzet in toelevering en software daalde weliswaar. Die in de divisie Medical steeg met 7,7%. In de medische sector wordt er blijkbaar steeds meer gedaan met 3D printen. Hier tekent zich een verschil af met de nieuwkomers.

De shake-out moet er echt komen bij deze zwakke groei


Het kost meer tijd

In de conference call licht Velo 3D toe dat het vooral bezig is met klanten om de stabiliteit van de bestaande AM-systemen op een dusdanig niveau te brengen dat ze bereid zijn te investeren in uitbreiding van hun capaciteit. 3D printen met polymeren loopt voor op metaalprinten. Hier zit de echte pijn: de nieuwkomers met name aan de metaalkant hebben de beloftes van enkele jaren geleden nog niet kunnen waarmaken omdat hun technologie nog niet is uitgerijpt. Evenmin als hun wereldwijde ondersteuning. De maakindustrie is behoudend. Zeker in moeilijke tijden wisselt men vertrouwde en beproefde productiemethoden niet zo maar in voor iets nieuws, hoe beloftevol de nieuwe technologie ook is. Dit betekent niet dat de sector ten dode is opgeschreven. In tegendeel, het kost alleen meer tijd. Ook de verkopen van de CNC-machines of lasersnijmachines zijn teruggevallen. Markten groeien niet onafgebroken. Daar moeten de jonge AM-bedrijven nog aan wennen.


Niet iedereen zal overleven

Helaas zal dit voor een aantal van de jonge AM-bedrijven betekenen dat ze de huidige neergang van de markt niet overleven. Of dat ze overgenomen worden door anderen, want voor wie geld heeft en gelooft in AM, zijn de kansen om in te stappen nog nooit zo rooskleurig geweest. Markforged is op de beurs ongeveer evenveel waar als er nog in de kas zit. Velo3D is minder dan $47 miljoen waard, nog maar 10% van de waarde vorig jaar. Desktop Metal koop je voor $ 190 miljoen (inclusief de kaspositie van $66 miljoen en sterke merknamen). Het aandeel heeft bijna 95% van de beurswaarde verloten ten opzichte van de top in 2021.

Hoe sterk is de Chinese AM-industrie nu en over enkele jaren?

Waarom worden ze niet overgenomen

Je zou verwachten dat de klassieke spelers uit de machine-industrie deze kans benutten, zoals Nikon twee jaar geleden deed met de overname SLM Solutions. Jammer: zelfs al zijn de voormalige sterbeloftes van de AM-industrie nu te koop voor een fractie van wat ze enkele jaren gelden volgens beleggers waard waren, de klassieke werktuigmachine industrie – de voor de hand liggende koper – is sterk gefragmenteerd. Afgezien van enkele grote partijen die best een paar honderd miljoen op tafel kunnen leggen, zijn de meeste zo klein dat ze zelfs dit niet kunnen.

Er zit dus niets anders op dan afwachten totdat de vraag naar additive manufacturing aantrekt. Dat gaat gebeuren, zonder twijfel. Maar niet zo snel als enkele jaren geleden menigeen verwachtte. De groei zal moeten komen uit de groei van het aantal applicaties. En dat aantal gaat groeien als de AM-techniek gemakkelijker wordt, voorspelbaarder én als design for AM makkelijker wordt. Daar zal AI aan gaan bijdragen.  Voor een aantal zal de groei te laat komen. Ook daarin verschilt de AM industrie niet van andere industriële sectoren, hoe graag sommige dat misschien ook geloven.

Back to top button