Xerox schudt deze week de 3D printmarkt nog eens op. De Amerikaanse concurrent van HOP neemt namelijk Vader over. Dit jaar al wil Xerox de Magnet-o-Jet metaalprinttechnologie van Vader commercieel gaan uitrollen. Daarnaast komen er goedkopere en snellere 3D printers voor polymeren dat wat er tot nog toe verkrijgbaar is. 3D printen en digital manufacturing is een van de vijf nieuwe strategieën die Xerox weer op groeipad moeten brengen.

 

Ruim twee jaar geleden presenteerde de Amerikaanse start-up Vader de Magnet-o-Jet printtechnologie voor het eerst op de IMTS. Dat was september 2016. Een van de sterke punten van deze technologie is de snelheid waarmee metalen onderdelen worden geprint. Op de beurs printte men toen in enkele minuten een aluminium werkstuk van enkele centimeters hoog. Ook qua materiaalkosten is de techniek interessant. Vader werkte destijds met met goedkope standaard aluminium lasdraad die in een keramische printkop tot 800 graden C wordt verwarmd. Met elektromagnetische pulsen worden de minuscule druppels gevormd waarmee men via de nozzle het werkstuk print.

 

Ook goedkopere en snellere 3D kunststof printers aangekondigd

Zack vader (rechts) twee jaar geleden bij het prototype van de machine.

 

Xerox wil niet achterblijven

Na de introductie op de IMTS is het stil geworden rond Vader. Het heeft wel twee machines bij bètaklanten geplaatst, onder andere bij Lockheed Martin. Ook kondigde het een jaar geleden nieuwe printsystemen aan. En nu blijkt Xerox zich op de 3D metaalprintmarkt te begeven. De relaties tussen de twee bedrijven waren er al. Tijdens een bijeenkomst met analisten en investeerders maakte de nieuwe Xerox topman John Visentin bekend dat het Vader heeft gekocht. Hij bestempelt digital manufacturing, waar 3D printen een vorm van is, als een belangrijke groeimarkt. Xerox wil blijkbaar niet achterblijven bij een concern als HP.

 

De draad smelt en met elektromagnetische pulsen velden worden druppels gevormd. Deze worden heel precies via een keramische nozzle op de plek gedeponeerd waar materiaal nodig is. De MK1 kan 1000 druppels per seconde op het werkstuk neerslaan. Dat is, aldus de ontwikkelaars, het dubbele van de snelheid die de bestaande SLM-machines – poederbedmachines – halen. De kosten zijn 90% lager dan poederbed technologie.

 

Snelle uitrol, wil Xerox concurrentie voor blijven?

Het tijdstip waarop Xerox met deze overname naar buitenkomt is interessant. Xerox zegt te verwachten dat de 3D metaalprinttechnologie dit jaar commercieel beschikbaar komt. Wil het de concurrentie voor blijven? HP heeft de eerste bètamachines bij testklanten zoals Volkswagen staan. Desktop Metal liet onlangs weten dat het nieuwe Production Systems, bedoeld voor serieproductie met 3D printen, in het eerste kwartaal van 2019 wordt geplaatst bij een aantal bètaklanten. En Stratasys zei vorig jaar op Formnext dat het verwacht in de eerste maanden van dit jaar de eerste 3D metaalprinter bij een Europese bètaklant te plaatsen. Stratasys houdt het voorlopig op het 3D printen van aluminium componenten. Dat ziet men als de grootste markt.

 

Ook kunststof printers

De impact van deze nieuwe activiteit op de business van Xerox moet komende jaren sterk groeien. John Visentin bestempelde digital manufacturing en 3D printen niet voor niets als een van de vijf pilaren onder de nieuwe strategie van het concern. Xerox richt zich direct op de markt voor functionele metalen componenten, niet op prototypes. Ook kondigde het aan met 3D kunststofprinters te komen die sneller zijn dan de bestaande generatie en met goedkopere poeders werken.

 

Wat betekent dit voor de 3D printmarkt?

 

HP Metal Jet

Na HP (foto boven) is Xerox opnieuw een traditionele 2D printerfabrikant die de markt voor 3D metaalprinten deels naar zich toe wil trekken.

Een interessante vraag is hoe de andere spelers reageren op de aankondiging van Xerox. Regelmatig duiken geruchten op dat ook Ricoh in Japan aan metaalprinten werkt. Het Japanse concern heeft al SLS printers en werkt ook aan medische toepassingen. Daarnaast heft Canon Europe weliswaar vorig jaar afscheid genomen van de 3D printactiviteiten. Op concernniveau word ter wel degelijk nog verder ontwikkeld. Kom straks ook Canon met 3D metaalprinten op de markt? Enkele jaren geleden liet het al eens metalen componenten zien die in Japan geprint waren. De stap van Xerox zal de toepassing van de technologie verder in een stroomversnelling brengen. De financiële draagkracht van dit soort spelers gaat die van de traditionele partijen ver te boven. Benieuwd hoe de markt er over vijf jaar uit ziet.

 

Hier klikken