Het investeringsfonds van BASF investeert in het Chinese Prismlab. Het bedrijf uit Shanghai heeft een gepatenteerde SLA-printtechnologie ontwikkeld die zich onderscheidt door de hoge resolutie, groot bouwvolume, printsnelheid en lage kosten. Het is de eerste investering van het fonds in een Chinese AM-onderneming. Wordt hiermee de Chinese 3D printindustrie ontsloten voor het Westen?

 

Ruim acht procent van exposanten op Formnext komt uit China

 

Dat de bekendmaking van deze investering juist deze week komt, is des te opvallender als je naar de deelnemerslijst van Formnext in Frankfurt kijkt. Er zijn deze week 43 exposanten op de beurs die uit China afkomstig zijn. Dat is zo’n 8 procent van het totaal aantal exposanten. Vorig jaar waren dat er 33. Vergelijk dit met Duitsland, 306, de VS met 38 deelnemers (vorige editie 25), Nederland met 27 exposanten (waaronder enkele exposanten met Chinese roots; vorig jaar 17  exposanten), Italië met 23 exposanten, België, een van de landen waar additive manufacturing mee ontwikkeld is met 12 exposanten (in 2017 met 9) dan geeft dit wel een indicatie over hoe China bezig is met 3D printtechnologie.

 

Innovatie gedreven economie

“China verandert van een productie gedreven naar een innovatie gedreven economie”, zo zegt Zheng Daqing, senior vice president Business and Market Development Greater China over de investering door BASF. Het belang van het Duitse investeringsfonds weerspiegelt volgens hem de wil van China om het innovatiepotentieel van het land verder uit te bouwen. “BASF Venture Capital speelt een belangrijke rol en helpt ons potentiële partners te identificeren.”

 

Unieke mogelijkheden

Waarom investeert het beleggingsvehikel van BASF in het Chinese bedrijf? Vanwege de technologie en de mogelijkheden die deze biedt. Markus Solibieda, directeur van het investeringsfonds, zegt dat de techniek van Prismlab het 3D printen van grote, stabiele kunststof componenten mogelijk maakt, bijvoorbeeld spantangen voor medische toepassingen. Of anatomische modellen. Met het geld dat Prismlab hiermee binnenhaalt, wil het Chinese bedrijf de technologie sneller door ontwikkelen, vooral richting specifieke toepassingen.

 

Prismlab verdeelt pixels in kleinere segmenten

De technologie van Prismlab, Pixel Resolution Enhanced Technology, is gebaseerd op stereolithografie. In tegenstelling tot SLA, kun je met de Chinese techniek ook grote producten printen van hars. De clou van de Chinese technologie zit in het feit dat men erin slaagt om de hoeveelheid energie die in een pixel gebracht kan worden, te vergroten. Dat doet Prismlab door elke pixel onder te verdelen in kleinere segmenten, die met LCD’s elk individueel belicht worden om het hars te harden. Precies hierdoor kun je grote en stabiele producten 3D printen. En dat met een volume van 1000 gram per uur. Bij klassieke SLA-technologie wordt elke pixel slechts één keer belicht. Dat beperkt de toepassing van deze technologie in de afmetingen van de producten. Als lichtbron gebruikt de Chinese printspecialis LCD’s, wat tot een lagere kostprijs per geprint onderdeel leidt.