De Belgische start-up Valcun heeft de toezegging van een VLAIO-subsidie om een prototype van de 3D metaalprinter te bouwen. Voorwaarde is wel dat er nog private investeerders worden gevonden. Oprichters Jonas Galle en Jan De Pauw hebben er alle vertrouwen in dit gaat lukken. Ze gaan de volgende stap zetten in de ontwikkeling van hun Molten Metal Deposition AM-technologie.

Valcun belooft met een disruptieve technologie naar de 3D metaalprintmarkt te komen. “We gaan 3D metaalprinten betaalbaar maken”, vat Jonas de missie van zijn bedrijf samen. Hij combineert extrusietechnologie (FDM) met plasmatechnologie om tegen veel lagere kosten dan de huidige metaalprinters laagsgewijs stukken op te bouwen. De technologie is momenteel ‘patent pending’ en gedoopt als Molten Metal Deposition of MMD. Door de snelheid waarmee Valcun print, en aanschafprijs minder dan € 100.000 en de standaard toevoermateriaal zoals lasdraad, denkt hij voor toepassingen als koellichamen, manifolds en matrijzen zelfs op kostprijs te concurreren met CNC frezen. “Zelfs als je rekening houd met de kosten van het nafrezen, omdat we ‘near-net shape’ printen.”

Belgische AM-startup zoekt nu investeerders voor Molten Metal AM-technologie

De technologie: Molten Metal Deposition

In een notendop komt de technologie van Valcun erop neer dat zuiver metaal wordt gedeponeerd op het werkstuk. Het toevoegmateriaal kan draad zijn, maar net zo goed granulaten, spanen, eerder geprinte onderdelen, of andere reststromen. Dat maakt de feedstock veel goedkoper dan traditionele poeders en opent de deur naar de circulaire economie. Gebruik van plasma zorgt voor goede hechting tussen de lagen, vergelijkbaar met een TIG-lasproces . Geprint wordt onder beschermgas, maar het proces hoeft niet gelimiteerd te zijn door een afgesloten bouwkamer, wederom vergelijkbaar met het TIG lasprocédé. De technologie is een directe metaalprinttechnologie. “We hoeven niet te sinteren, we hebben dus geen last van krimp. En door de aard van het toevoegen van het metaal op het werkstuk zijn we per definitie minder gevoelig aan interne thermische spanningen in het werkstuk”, legt Jonas uit.

Uitbreiding team

Hij heeft vorig jaar zomer ontslag genomen en werkt sindsdien full-time aan de technologie. Een proof of concept is klaar. “We hebben een muur geprint. De KU Leuven onderzoekt dit momenteel op metallurgisch vlak.” Ondertussen is Jan De Pauw toegetreden als co-founder. Hij brengt met name mechanische & metallurgische kennis mee. Recent is ook een business developer aangetrokken voor customer development, het financieel aspect, klantensegmentering en het opstellen van productspecificaties vanuit de markt. Dat gebeurt gelijktijdig met de ontwikkeling van een eerste prototype, dat nu dichterbij komt door de toezegging van de VLAIO-subsidie. De adviesraad wordt uitgebreid met onder andere emeritus professor Jan Van Humbeek van de KU Leuven.

Presentatie op Formnext

De drempel die Valcun komende maanden moet overwinnen, is het vinden van voldoende investeerders. Jonas Galle: “Van VLAIO krijgen we 4 ton subsidie mits we een half miljoen euro zelf inbrengen. Maar we krijgen wel al de eerste schijf uitbetaald.” Dat geeft de start-up de kans om alvast verder onderzoek te gaan doen. Op de komende editie van FormNext zal Valcun op de stand van Flam3D staan met de eerste testresultaten. “We willen echter vooral in contact komen met potentiële klanten om van hen feedback op ons concept te krijgen en hen de meerwaarde van onze technologie laten inzien. We willen meer van de markt weten voordat we ons prototype gaan bouwen.” Begin volgend jaar gaan de eerste testen bij Belgische bedrijven plaatsvinden; in Q1 van 2021 wil Valcun als printservice onderdelen voor derden gaan printen. Vooruitlopend op de versnelling in 2021, verhuist het bedrijf eerstdaags naar een industrieel pand in Gent.


In de september editie van 3D Print magazine kun je een uitgebreider artikel over Valcun lezen.

FOTO Jonas Galle (links) en Jan De Pauw bij een eerste prototype van de Molten Metal Deposition metaalprinter.