Stratasys gaat de nieuwe STEP AM technologie onder de vlag van Evolve Additive Solutions naar de markt brengen. Deze 3D printtechnologie concurreert kwalitatief en prijstechnische met spuitgieten en is bedoeld voor high volume productie van kunststof onderdelen, met series tot honderd duizenden per jaar.

 

Evolce Additive Solutions claimt kwaliteit spuitgiettechnologie en lagere kosten

Wat in 2009 begon als een R&D project bij Stratasys, wordt anno 2018 bekroond met de oprichting van Evolve Additive Solutions. Het managementteam van deze Stratasys dochter gaat de STEP technologie commercieel uitrollen. De afkorting staat voor Selective Toner Electrophotographic Process. In een video op de website van de nieuwe onderneming spreekt men zelf over het heruitvinden van additive manufacturing. Het is de eerste AM technologie die mass customization mogelijk maakt tegen lage kosten. En dat in engineering plastics. Steve Chillscyzn, CEO van Evolve Additive Solutions en mede-uitvinder van STEP: “Wij denken dat de STEP technologie een unieke positie inneemt om een brug te slaan naar markten die tot nog toe niet bediend kunnen worden door additive manufacturing of traditionele technieken.” Hij doelt dan met name op de combinatie van personalisatie van producten tegen de kosten van massaproductie.

 

Patent van Stratasys

In de aankondiging wordt weinig over de technologie zelf gezegd. STEP combineert beproefde 2D beeldvormingstechnologie met een gepatenteerde technologie om de lagen die worden afgebeeld exact uit te lijnen en naar een volgend station te brengen voor de volgende laag. Stratasys heeft hiervoor in 2017 een patent verkregen, waarvan je de afbeeldingen hier kunt vinden. Hier bovenop komt een geavanceerde technologie om de lagen poeders zodanig aan elkaar te hechten, dat in de Z-richting mechanische eigenschappen ontstaan die men gewend is van onder meer spuitgietproducten en sommige CNC onderdelen. De geprinte onderdelen hebben dus isotropische eigenschappen, net als spuitgiet onderdelen. De snelheid van de nieuwe 3D printtechnologie ligt volgens de nieuwe onderneming een factor 50 hoger dan de huidige printprocessen. Kosten en oppervlaktekwaliteit zijn vergelijkbaar. Ook kunnen meerdere materialen in dezelfde laag gecombineerd worden en is full color printen mogelijk.

 

AM-techniek verwerkt 8 liter kunststof per uur

Momenteel zijn er enkele engineering plastics beschikbaar, evenals composieten. Todd Grimm, AM consultant, bestempelt de huidige materialen als zeer interessant omdat het engineering plastics zijn waar tal van industrietakken gewend zijn mee te werken. Evolve schrijft zelf op de website dat er meer dan 200 materialen geschikt gemaakt kunnen worden voor de printtechnologie. De snelheid van het printen ligt veel hoger dan bij de huidige technieken. Per uur kan ongeveer 8 liter kunststof worden verwerkt, vergelijkbaar met spuitgieten, aldus Evolve Additive Solutions. Supportstructuren kunnen in minder dan 12 uur met de hand worden verwijderd. Het supportmateriaal kan opnieuw gebruikt worden.

 

Industrie 4.0 ready printtechnologie

Het 3D printproces is vanaf de basis ontwikkeld om toegepast te worden in een geautomatiseerde omgeving. Stratasys en Evolve Additive Solutions spreken over een Industrie 4.0 ready technologie. Het proces is eveneens schaalbaar. Toepassingen denkt men in eerste instantie te vinden in de automobielindustrie, consumentenproducten en bij luchtvaartbedrijven. In de komende 12 maanden gaat Evolve met Bètaklanten aan de slag met toepassingen in volume productie. De definitieve lancering van de technologie is nog niet bekend gemaakt. Bedrijven die belangstelling hebben om bètatester te worden, kunnen rechtstreeks met Evolve contact opnemen.