Het 3D metaalprinten lijkt soms de heilige graal waar naarstig naar gezocht wordt. Op de AMUG conferentie heeft vorige week het Israëlische XJet voor het eerst de nieuwe 3D metaalprinttechnologie gepresenteerd. Bijzonder hieraan is dat het om Jetting technologie gaat, die voor een hogere nauwkeurigheid zorgt.

 

Israëlisch bedrijf toont nieuwe metaalprinttechnologie

De technologie is vergelijkbaar met die van inkjetprinters. Alleen gaat het nu om metaal. Nanodeeltjes metaal zitten in een vloeibare substantie. Een ultrafijne laag van deze druppers wordt telkens op de andere gelegd en daarmee bouw je het metalen product op. De substantie zit in gesloten cartridges, net zoals bij een 2D printer. Elk nanodeeltje wordt omgeving door deze substantie. Door de hitte in bouwkamer (300 graden C) verdampt deze substantie en blijft puur metaal over. Per seconde kunnen maximaal 221 miljoen druppels worden geprint. De laagdikte ligt onder 2 µm, een factor 10 lager dan bij de meeste poederbedsystemen. De oprichters van XJet spreken over NanoParticle Jetting. Heb je supportmateriaal nodig, dan kan dit als een apart materiaal in een aparte cartridge worden toegevoegd. De supportstructuur wordt verwijderd via sinteren.

De belangrijkste voordelen

De technologie heeft een aantal voordelen. De eerste is dat de oppervlaktekwaliteit van de geprinte componenten veel hoger is dan bij poederprocessen. Porositeit komt niet voor, zeggen de bedenkers van de technologie. En omdat alle materiaal in afgesloten cartridges zit, hoeft de operator niet met poeder aan de gang te gaan. Qua ergonomie en vanuit het oogpunt van veiligheid hebben de Israëliërs hier een punt. Ze zeggen zelf dat hun XJet technologie net zo gebruiksvriendelijk is als het traditioneel inkjetprinten. Het derde voordeel is dat geen laserbronnen nodig zijn. XJet gebruikt voor de 3D printers standaard inkjetprintkoppen. XJet zegt dat hun proces vijf keer sneller kan zijn dan lasersmelten.

 

Investering door Autodesk

XJet is weliswaar een start up, het is niet zomaar een bedrijf in de 3D printindustrie. Oprichter is namelijk Hanan Gothiat, co-founder van Objet (later samengegaan met Stratasys). Met Objet heeft hij polymer jetting 3D printtechnologie naar de markt gebracht. Er werken meerdere oud gedienden van Objet bij het bedrijf. Daarnaast heeft XJet een aantal belangrijke partijen aan boord gehaald als aandeelhouder. De bekendste is wellicht Autodesk. De softwaregigant heeft via het Spark Investment Fund onlangs samen met enkele andere investeerders 25 miljoen dollar in XJet gestopt.

XJet is overigens niet de enige die de pijlen richt op jetting. In Nederland heeft Océ deze technologie ontwikkeld, waarna Demcon de technologie heeft omgezet naar een 3D metaalprinter. Lees meer hierover in de februari editie van 3D print magazine (bladzijde 18)